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Les causes

La SEP est dite plurifactorielle. Son apparition est liée non pas à une seule cause mais à l'association de plusieurs facteurs. Il s'agit de la conjonction de facteurs endogènes, propres à l'individu (génétiques) et de facteurs exogènes liés à l'environnement.

Facteurs endogènes
La SEP n'est pas une maladie héréditaire contrairement à certaines maladies musculaires ou à l'hémophilie qui sont transmises à la descendance par l'intermédiaire d'un unique gène défectueux.

Des facteurs génétiques influencent cependant l'apparition de la maladie. On parle de maladie polygénique car plusieurs gènes doivent être réunis pour acquérir une prédisposition. Ainsi, le risque d'avoir une SEP lorsque l'un de ses parents ou de ses frères et sours est atteint, est légèrement supérieur à celui d'un individu n'ayant aucun membre de sa famille atteint.. Ce risque augmente significativement lorsqu'il s'agit de  « vrais jumeaux ».

En revanche, le risque pour une mère atteinte de transmettre la maladie à son enfant est inférieur au risque d'avoir un enfant porteur d'une malformation quelconque à la naissance dans la population générale. Enfin, il existe des familles au sein desquelles plusieurs membres sont atteints. On parle, dans ces cas, de formes familiales de SEP qui représentent 10 à 15% des patients.

La SEP appartient aux maladies dites auto-immunes car le système de défense de l'organisme normalement dirigé contre des agents étrangers fonctionne anormalement et attaque certains de ses propres composants. Dans le cas de la SEP, il se focalise sur les composants de la myéline.
 
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Facteurs exogènes

De nombreux facteurs ont été suspectés sans qu'il soit possible d'identifier l'un d'entre eux comme pouvant à lui seul déclencher la maladie : climat, ensoleillement, toxiques, alimentation, agents infectieux.

La responsabilité de certains virus à été évoquée mais aucun d'entre eux n'a été identifié formellement comme étant responsable de la maladie. Une hypothèse actuelle concerne l’implication possible du  virus d’Epstein Barr.

En revanche, les infections virales, pourraient favoriser la survenue de poussées par simple activation aspécifique du système immunitaire. En effet, on constate une augmentation de la fréquence des poussées, qui sont trois fois plus élevées, dans les deux à quatre semaines après une infection des voies respiratoires.
 
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